Entre los desechos que la era nuclear ha dejado en Estados Unidos figuran 47.000 toneladas de combustible agotado y 344.000 metros cúbicos de residuos procedentes del procesamiento del plutonio. Al encontrarse la mayoría de reactores nucleares al este del río Mississippi, el transporte de los residuos nucleares de alta actividad hasta el repositorio previsto en Yucca Montain, Nevada, cuyo coste de construcción es de 50.000 millones de dólares, supondría un largo viaje a través del país por tren o carretera.

En los 80 kilómetros de galerías de la toba volcánica de Yucca podrían almacenarse 70.000 toneladas de residuos nucleares. Si el proyecto finalmente consigue salir adelante, tendrá que demostrar antes las autoridades pertinentes que las instalaciones de Yucca satisfacen las exigencias, de que la radiación se mantenga aislada durante los próximos 10.000 años.

residuos nucleares

Tipos de residuos nucleares

Se considera que los residuos radiactivos dejan de ser peligrosos una vez transcurridos un tiempo igual a diez veces la vida media, entendiéndose por vida media el tiempo que tardan en desintegrarse la mitad de los átomos de un elemento radiactivo.

A continuación se relacionan los distintos tipos de residuos, ordenados de mayor a menor radiactividad.

Residuos de Alta Actividad

Son los residuos nucleares radiactivos más peligrosos. Tienen dos procedencias: El combustible agotado de los reactores nucleares (en EEUU 47.000 toneladas) y los desechos líquidos y sólidos de la producción del plutonio (en EEUU 344.000 metros cúbicos).

Transuránicos

Entre los residuos transuránicos figuran los trajes protectores, las herramientas y otros materiales contaminados con plutonio, neptunio y otros elementos más pesados que el uranio (de ahí el nombre de transuránicos), producidos artificialmente. Alrededor de 321.000 metros cúbicos de estos desechos permanecen encerrados en instalaciones gubernamentales.

De baja y media actividad

Se incluyen dentro de esta categoría los residuos radiactivos de hospitales y centros de investigación, así como los filtros de ventilación, trajes protectores, herramientas y otros restos de las centrales nucleares clausuradas. En total hay en EEUU unos 13 millones de metros cúbicos.

Ganga de mineral de Uranio

Son los desechos de la extracción del uranio a partir de la mena. Con 240 millones de toneladas, forman el mayor volumen de residuos nucleares de EEUU, pero con el nivel más bajo de radiactividad.

Residuos nucleares ¿Una amenaza a largo plazo?

La peligrosidad de los residuos de alta actividad almacenados, disminuye rápidamente durante los 300 primeros años, con la desintegración del cesio y el estroncio, de media vida corta. El proceso continua con el plutonio y otros elementos de mayor vida media, durante más de un millón de años. Los contenedores resistirán la corrosión y protegerán de la radiación durante un mínimo de 10.000 años, aunque es una estimación hipotética.

¿Cuanta radiación recibirán los que vivan cerca de los almacenes de residuos nucleares? Al dañarse los contenedores, los elementos radiactivos migran a través de las fracturas de la roca y contaminan las aguas subterráneas, poniendo en peligro la salud de quienes las usan. Los modelos informáticos predicen una dosis máxima de radiación anual, dentro de 400.000 años de su almacenaje, muy superior a los 15 milirrem establecidos como seguros, aunque las estimaciones no se concretan, varian por encima y por debajo de esos 15 milirrem, con lo cual no se sabe cuanto de peligrosos podrá ser a largo plazo.